Historia del café

Nadie sabe exactamente cómo o cuándo se descubrió el café, aunque hay muchas leyendas sobre su origen.

Una leyenda etíope

El café que se cultiva en todo el mundo puede remontarse a siglos atrás, a los antiguos bosques de café de la meseta etíope. Allí, la leyenda dice que el pastor de cabras Kaldi fue el primero en descubrir el potencial de estos amados granos.

La historia cuenta que Kaldi descubrió el café después de notar que después de comer las bayas de cierto árbol, sus cabras se volvían tan energéticas que no querían dormir por la noche.

Kaldi informó de sus hallazgos al abad del monasterio local, quien preparó una bebida con las bayas y descubrió que le mantenía alerta durante las largas horas de oración vespertina. El abad compartió su descubrimiento con los otros monjes del monasterio, y el conocimiento de las energizantes bayas comenzó a difundirse.

A medida que la palabra se movía hacia el este y el café llegaba a la península arábiga, comenzó un viaje que llevaría estos granos a través del mundo.

La Península Arábiga

El cultivo y el comercio del café comenzaron en la Península Arábiga. En el siglo XV, el café se cultivaba en el distrito yemení de Arabia y en el siglo XVI se conocía en Persia, Egipto, Siria y Turquía.

El café no sólo se disfrutaba en los hogares, sino también en los numerosos cafés públicos -llamados qahveh khaneh– que comenzaron a aparecer en ciudades de todo el Cercano Oriente. La popularidad de los cafés era inigualable y la gente los frecuentaba para todo tipo de actividad social.

Los clientes no sólo bebían café y conversaban, sino que también escuchaban música, veían a los artistas, jugaban al ajedrez y se mantenían al corriente de las noticias. Los cafés se convirtieron rápidamente en un centro tan importante para el intercambio de información que a menudo se les llamaba «Escuelas de los Sabios».

Con miles de peregrinos visitando la ciudad santa de la Meca cada año de todo el mundo, el conocimiento de este «vino de Arabia» comenzó a extenderse.

El café llega a Europa

Los viajeros europeos al Cercano Oriente trajeron historias de una inusual bebida negra. Para el siglo XVII, el café había llegado a Europa y se estaba haciendo popular en todo el continente.

Algunas personas reaccionaron a esta nueva bebida con sospecha o temor, llamándola «la amarga invención de Satanás». El clero local condenó el café cuando llegó a Venecia en 1615. La controversia fue tan grande que se le pidió al Papa Clemente VIII que interviniera. Decidió probar la bebida por sí mismo antes de tomar una decisión, y encontró la bebida tan satisfactoria que le dio la aprobación papal.

A pesar de tal controversia, los cafés se convirtieron rápidamente en centros de actividad social y de comunicación en las principales ciudades de Inglaterra, Austria, Francia, Alemania y Holanda. En Inglaterra surgieron las «universidades del centavo», llamadas así porque por el precio de un centavo se podía comprar una taza de café y entablar una estimulante conversación.

El café comenzó a reemplazar las bebidas comunes de la época: cerveza y vino. Aquellos que bebían café en lugar de alcohol comenzaban el día alerta y con energía, y no es sorprendente que la calidad de su trabajo mejorara mucho. (Nos gusta pensar que esto es un precursor del moderno servicio de café de oficina.)

A mediados del siglo XVII, había más de 300 cafeterías en Londres, muchas de las cuales atraían a clientes de ideas afines, incluyendo mercaderes, expedidores, corredores y artistas.

Muchos negocios surgieron de estos cafés especializados. El Lloyd’s de Londres, por ejemplo, surgió en el Edward Lloyd’s Coffee House.

El Nuevo Mundo

A mediados del 1600, el café fue llevado a Nueva Ámsterdam, más tarde llamada Nueva York por los británicos.

Aunque rápidamente empezaron a aparecer cafeterías, el té continuó siendo la bebida favorita en el Nuevo Mundo hasta 1773, cuando los colonos se rebelaron contra un fuerte impuesto sobre el té impuesto por el Rey Jorge III. La revuelta, conocida como la Fiesta del Té de Boston, cambiaría para siempre la preferencia de los americanos por el café.

«El café – la bebida favorita del mundo civilizado.» – Thomas Jefferson

Plantaciones alrededor del mundo

A medida que la demanda de la bebida siguió extendiéndose, hubo una feroz competencia para cultivar el café fuera de Arabia.

Los holandeses finalmente consiguieron plantones en la segunda mitad del siglo XVII. Sus primeros intentos de plantarlas en la India fracasaron, pero tuvieron éxito con sus esfuerzos en Batavia, en la isla de Java en lo que hoy es Indonesia.

Las plantas prosperaron y pronto los holandeses tuvieron un productivo y creciente comercio de café. Luego expandieron el cultivo de cafetos a las islas de Sumatra y Célebes.

Llegada a América

En 1714, el alcalde de Ámsterdam regaló una planta de café joven al rey Luis XIV de Francia. El Rey ordenó que se plantara en el Real Jardín Botánico de París. En 1723, un joven oficial de la marina, Gabriel de Clieu, obtuvo una planta del Rey. A pesar de un viaje desafiante, con un tiempo horrible, un saboteador que intentó destruir la planta y un ataque pirata, se las arregló para transportarla a salvo a Martinica.

Una vez plantada, la planta no sólo prosperó, sino que se le atribuye la propagación de más de 18 millones de cafetos en la isla de Martinica en los próximos 50 años. Aún más increíble es que esta planta de semillero fue la madre de todos los cafetos del Caribe, América del Sur y Central.

El famoso café brasileño debe su existencia a Francisco de Mello Palheta, que fue enviado por el emperador a la Guayana Francesa para obtener plántulas de café. Los franceses no estaban dispuestos a compartir, pero la esposa del gobernador francés, cautivada por su buena apariencia, le dio un gran ramo de flores antes de que se fuera – enterradas dentro había suficientes semillas de café para comenzar lo que hoy es una industria multimillonaria.

Misioneros y viajeros, comerciantes y colonos continuaron llevando semillas de café a nuevas tierras, y se plantaron árboles de café en todo el mundo. Se establecieron plantaciones en magníficos bosques tropicales y en las escarpadas tierras altas de las montañas. Algunos cultivos florecieron, mientras que otros fueron de corta duración. Se establecieron nuevas naciones en las economías cafeteras. Se hicieron y se perdieron fortunas. A finales del siglo XVIII, el café se había convertido en uno de los cultivos de exportación más rentables del mundo. Después del petróleo crudo, el café es la mercancía más buscada del mundo.

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